Introducción a la paleontologíA


OTROS ÓRDENES DE MAMÍFEROS



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OTROS ÓRDENES DE MAMÍFEROS

Los Lagomorfos, que comprenden las liebres y los conejos, que se parecen superficialmente a los Roedores, tienen una larga historia en el Terciario. El Orycteropus o "cerdo hormiguero", con su aspecto rastrero, pertenece al Orden Tubulidentados, que tiene escasos representantes fósiles. Arsinoitherium, es un animal gigantesco provisto de un doble cuerno, que procede del Oligoceno de Egipto, no se puede clasificar en ningún grupo conocido de Mamífero, y ha sido necesario crear para él un Orden especial, el de los Embritápodos.



PALEOGEOGRAFÍA DE LA ERA TERCIARIA

Ya hemos mencionado la emersión del Istmo de Panamá, y la formación de las cadenas montañosas; nos queda ahora por considerar el significado de los "puentes intercontinentales" (es decir, istmos), y su función durante la Era Terciaria.

No puede caber duda sobre la existencia de tales "puentes": una ojeada a un mapa del globo terráqueo, nos muestra un par de ejemplos actuales en los de Panamá y Suez. Un estudio más detallado, nos puede revelar análogamente, la existencia de otro istmo en época reciente, entre Alaska y Siberia, ya que el Mar de Behring es muy somero. Otros ejemplos menos aparentes, los podemos encontrar en Australia e Indonesia, donde, aunque las aguas son mucho más profundas, es probable que no haya sido así en el pasado, por la inestabilidad de la corteza terrestre en esta región; lo mismo ocurre en el Estrecho de Gibraltar, y en otras regiones. Gran parte de la evidencia indirecta, de la existencia de tales "puentes" en el pasado, procede de la comparación entre las faunas actuales a ambos lados de una extensión cubierta por el mar; por desgracia, se ha intentado postular la existencia de tales estructuras, a base de datos poco seguros, y así la existencia de estos "puentes" ha venido a ser una especie de "panacea" para explicar la distribución geográfica de ciertos grupos biológicos de otra forma inexplicable. La confirmación de la existencia real de tales "puentes intercontinentales", debe estar avalada por los fósiles, cuando se encuentren; pero antes de entrar en la discusión del papel desempeñado por estos "puentes" en Paleontología, es necesario hacer algunas consideraciones generales.

La distribución de ciertos animales, por ejemplo los Tapires, en regiones geográficamente muy alejadas (en este caso, Sureste de Asia y Centro y Sudamérica), podría sugerir, a primera vista, la existencia de un puente transpacífico en épocas pretéritas (véase la Figura 34); sin embargo, una explicación más probable, resulta de la existencia de fósiles de Tapires en Norteamérica, en Europa y en China, lo cual es indicio de que, originalmente, los Tapires se extendían por todo el mundo, y últimamente han quedado restringidos a ciertas regiones. La misma explicación podría ser válida para la presencia de Marsupiales en Australia y Sudamérica.

Una segunda categoría de consideraciones, que deben ser tenidas en cuenta, proceden de la teoría de la deriva continental (véase la Figura 25). En la última parte de la Era Cenozoica, los desplazamientos continentales ya se habían realizado, ocupando los continentes aproximadamente su posición actual, pero en épocas más antiguas, hay que tener en cuenta estos desplazamientos. Así, por ejemplo, la presencia de Trilobites del género Olenellus en el Cámbrico de Escocia y de Terranova, sugiere que Eurasia y Norteamérica estaban unidas en aquella época, y que el Océano Atlántico, con su profundidad actual, se formó con posterioridad al período Cámbrico. Sin embargo, las pruebas paleontológicas de la deriva continental, son más sugestivas que convincentes, ya que con frecuencia, se pueden encontrar otras explicaciones: por ejemplo, los animales marinos que viven en aguas someras, pueden haber emigrado aprovechando ciertas regiones donde el agua sea menos profunda, y como éste, pueden aducirse otros casos análogos.

Afortunadamente para los paleontólogos partidarios de la deriva continental, esta teoría se basa en pruebas más firmes, que han sido aportadas por los geofísicos, principalmente en estos últimos años. De acuerdo con los datos obtenidos, Australia parece que se ha desplazado hacia el Norte y hacia el Este, y por su parte, la India se ha desplazado hacia el Norte. Las estrías de origen glaciar, marcadas sobre los cantos rodados del Carbonífero en la India, indican que deben proceder de un punto situado donde actualmente se encuentra el ecuador, lo cual sugiere que la India estuvo en otro tiempo situada al Sur del ecuador actual, y de hecho, una de las ideas fundamentales de la deriva continental, es que África, India, Australia, Antártida y Sudamérica, formaron a finales de Paleozoico un super-continente austral, al que se ha dado el nombre de Gondwana.


Figura 34. — Distribución geográfica de los Tapires, en el Cenozoico y en la actualidad.






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